Friday, September 13, 2013

Montage # 122 - Leopold Stokowski



As of October 8, 2013, this montage will no longer be available on Pod-O-Matic. It can be heard or downloaded from the Internet Archive at the following address / A compter du 8 octobre 2013, ce montage ne sera plus disponible en baladodiffusion Pod-O-Matic. Il peut être téléchargé ou entendu au site Internet Archive à l'adresse suivante:

 https://archive.org/details/Pcast122


pcast122- Playlist

===================================================================== English Commentary – le commentaire français suit

As music lovers, we share things in common, and we have things that make us unique. It is all about taste, that intangible, highly personal concept that means that we may like something that somebody else doesn't quite like as much.

Taste, like religion, politics and our affinity for certain sports teams, is something we accept as something that cannot be debated – not unless we want to get into passionate and sometimes quite irrational debates. The only time I ever hit my brother in anger was while watching a hockey game on a Saturday night, cheering for opposing teams. No, there is no discussion (or debating) taste.

Funny thing too about taste is that (like the other afore-mentioned taboo subjects) it’s something we often inherit. How many times have we heard, “My Dad was a Republican, and I’m a Republican too”?

Where am I going with this? Well, it’s about age-old existential questions like “Who plays Chopin better: Horowitz or Rubinstein?”.  No clear-cut answer here… Sometimes one, sometimes the other. Depends.

I would argue, however, that comparing Horowitz to Rubinstein isn’t quite like comparing, say, Horowitz and Rubinstein to Glenn Gould and Arturo Benedetti Michelangeli. The difference between phenomenal keyboard virtuosi and true interpreters, true music originals who sometimes colour outside the lines.

The aforementioned Gould, as a radio producer and commentator, dedicated a radio program to Leopold Stokowski (which we shared on a Tuesday Blog last year). In his opening remarks, he placed a similar existential question, pinning “Toscanini aficionados” against “Stokowski devotees”. In this reenactment of one of the many Toscanini soirees, the great Italian conductor did not hide his opinion of Stokowski:



Why is Stokowski such a polarizing figure? My answer to that is, simply, that he’s a thinking musician and an interpreter and less of a stone-cold, stick-to-what’s-on-the -page, kind of conductor.  A showman? Very much so but certainly no less a musician.

As a conductor, and the man who probably re-invented the concert-going experience for North-American audiences in the first quarter of the 20th century, Stokowski was a man of many passions: avant-garde and contemporary music (he personally conducted dozens of world premieres of works that are today well enshrined into the concert repertoire), baroque music (trained as an organist, Stokowski seems to have a great fondness for baroque music, though the sound is dated when viewed through the HIP prism) and concert showpieces (his many transcriptions of works of the Baroque and Romantic composers, which he programmed for his great Philadelphia Orchestra and for himself to play with the greatest ensembles in the world).

Today’s montage, a drop in the bucket when it comes to Stokowski’s vast discography,  touches on all of these passions, beginning with the baroque. His late career recording of Vivaldi’s Four Seasons with the New Philharmonia (an early addition to the London/Decca Phase 4 Stereo franchise) shows Stokowski conducting, interpreting, works for which he has an obvious fondness. In spite of the overbearing scale of the orchestra and it being as far removed from historically-informed as could be imagined, you will appreciate the care that Stokowski takes to isolate the harpsichord continuo section from the slow movement of the Autumn concerto. This is truly divine!

I found the complete Four Seasons recording off YouTube, and embedded it to the French commentary below.

Stokowski was celebrated as a transcriber of music originally written in other forms. His catalogue includes about 200 orchestral arrangements, nearly 40 of which are transcriptions of the works of J. S. Bach. During the 1920s and '30s, Stokowski arranged many of Bach's keyboard and instrumental works, as well as songs and cantata movements, for very large forces as well as just for strings alone.

Because we will get to Bach transcriptions next month (tease!), I chose a 1949 transcription of Henry Purcell’s music. Here it is, performed for BBC television, under Stokowski himself:



The montage presents a more recent recording on Chandos, part of a revisit of the Stokowski transcriptions by conductor (and former Stokowsk asistant) Matthia Baemert. Another conductor and former assistant of Stokowski’s, José Serebrier, did a similar revisit for the NAXOS label.

Among some other notable transcriptions, there is his attempt at orchestrating Mussorgsky’s Pictures at an Exhibition (discussed in a past Tuesday Blog), and a few “symphonic syntheses” of the operas of Richard Wagner. One of these, from Tristan und Isolde, is part of today’s montage, as conducted by Stokowski in a modern recording with the orchestra he led in the ‘20s and ‘30s, the Philadelphia Orchestra.

On the modern music front, I chose his excellent recording of Nielsen’s second symphony, working here with the Danish National Radio Orchestra. Maybe it’s just me, but I find that the applause at the end of the performance is somewhat subdued, and I wonder why… I think that Stokowski is his own man, and approaches all music through his own vision. Maybe that put back the Danish audience, used to a different approach of music from their national composer. I think the recording and the interpretation are fantastic!

I think you will love this music too.

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Commentaire français

Cette semaine «S» est pour «septembre» et pour «Stokowski», comme dans Leopold Stokowski, le chef d’orchestre légendaire qui œuvra sur des podiums pendant près de 70 ans.

Le nom Stokowski évoque un bon nombre de choses : un musicien « intelligent », un interprète sans égal, et une personnalité qui est caricaturée si habilement par les créateurs du petit dessin animé suivant:



Comme je le suggère dans mon commentaire anglais ci-haut, il y a un débat de fond chez les mélomanes lorsqu’on discute de Stokowski versus, disons, ses contemporains comme chef d’orchestre, Toscanini venant immédiatement à l’esprit. Si un est considéré comme un chef scrupuleux, adhérant strictement à la page telle que conférée par le compositeur, l’autre se veut un interprète, quelqu’un qui cherche à exploiter son instrument (l’orchestre dans ce cas-ci) dans toutes ses formes afin de réaliser une vision éduquée (parfois très personnelle) de la même partition. Toscanini n’était pas toujours d’accord avec le modèle de son confrère, allant même jusqu’à critiquer ses capacités de chef! Ironiquement, lors d’un conflit avec son employeur de la NBC, Toscanini fut absent du podium de «son» orchestre pendant une saison, et devinez qui fut son remplaçant…

La discographie Stokowski est massive (allant d’enregistrements du début de l’ère du microphone jusqu’au stéréo) égalé seulement par son vaste répertoire. Le montage d’aujourd’hui propose Stokowski comme chef et comme orchestrateur, dans des pièces allant du baroque à la musique du XXe siècle.
La formation musicale de Stokowski (né et formé en Angleterre) furt principalement comme organiste, et il s’en suit donc son grand respect pour la tradition baroque – et surtout la musique de Jean-Sébastien Bach.  Car nous discuterons de Bach et de transcriptions le mois prochain, j’ai plutôt choisi un enregistrement de Stokowski datant de 1966 pour la maison London/Decca des Quatre Saisons de Vivaldi. Cet enregistrement qui précède la vague de «musique authentique» suit donc la tradition établie de ces concerti avec des orchestres à grandes proportions. J’aime particulièrement cet enregistrement de l’Automne, qui surprend par son aspect intime. Notez le jeu du claveci dans le mouvement lent, qui se veut un deuxième instrument concertant, une dimension clairement influencée par l’approche Stokowski. Voici, d’ailleurs, l’intégrale des quatre saisons provenant du même enregistrement:



Comme orchestrateur, Stokowski signera un grand nombre d’arrangements pour son propre usage (et, à l’origine, pour son orchestre de Philadelphie). Ses transcriptions de Bach sont célèbres (qui peut oublier la Toccate et fugue en ré mineur qui ouvre le Fantasia de Disney?), mais il se risquera avec des transcriptions de Vivaldi et du maître baroque Anglais Purcell, mon choix pour le montage. Deux de ses chefs-assistants, José Serebrier et Matthias Baemert, ont endisqué plusieurs de ces transcriptions qui ont un cachet un peu désuet mais font preuve de tant d’imagination! Le commentaire anglais ci-haut inclut une prestation de la même suite Purcell avec Stokowski dirigeant l’orchestre de la BBC lors d’une émission dédiée au chef et sa musique.

Stokowski lui-même livre une de ses nombreuses synthèses symphoniques de pages opératiques, qui se veulent des réexamens d’ouvrages non-moins célèbres. Son second regard des pages d’amour de Tristan und Isolde de Wagner est un exemple éloquent de ce genre de choses. Les chefs d’aujourd’hui, mponds confiants direz-vous, se contentent de sélections (ou de suites) d’extraits orchestraux de ballets et d’opéras. Clairement, les temps changent…

La dernière pièce au menu est une symphonie contemporaine, les Quatre Tempéraments de Carl Nielsen, jouée ici avec le concours de l’orchestre national de la radiodiffusion Danoise. Si on compare cette lecture à celle d’un chef spécialisé dans ce répertoire (comme Herbert Blomstedt), on concède qu’il y a une différence dans la conception d’ensemble. Ceci ne veut pas dire que la version Stokowski est moins bonne ou moins intéressante. Le public répond poliment – mais c’est aussi bien connu que le public scandinave n’est pas toujours exubérant! Pour moi, c’est une lecture fort satisfaisante d’une symphonie plutôt négligée.


Bonne écoute!