Friday, December 14, 2012

Montage # 84 - Brandenburg Perspectives Brandebourgeoises - Part 2/2eme Partie

As of January 18, 2013, this montage will no longer be available on Pod-O-Matic. It can be heard or downloaded from the Internet Archive at the following address / A compter du 18 janvier 2013, ce montage ne sera plus disponible en baladodiffusion Pod-O-Matic. Il peut être téléchargé ou entendu au site Internet Archive à l'adresse suivante:

pcast084- Playlist

===================================================================== English Commentary – le commentaire français suit

Our second instalment of our Brandenburg perspectives series looks at Brandenburg concertos 1-3, As stated last week, the Brandenburg’s are staples of the HIP movement, recorded by almost every HIP ensemble. Few sets of Brandenburgs have had the public appeal of the Orchestra of the Age of Enlightenment’s set, one of the earliest Virgin Classics recordings to have had mass appeal, making the label a legitimate contender to the well-established triumvirate of EMI, Decca and DG. Since then, many upstarts (Hyperion and Chandos comes to mind) have eroded the holy trinity’s stronghold on the classical music market.

What I love about the OAE’s set is that it’s HIP, yet not dry nor “pedantic”. The play is straightforward, with an appropriate dose of (dare I say) romantic flashes that I think are fine for Bach’s orchestral works.

To complete the set (and the montage), I turn to a true test of perspective.

Perspective has a lot to do with “the times”. And nothing is a more telling barometer of  “the times” than technology. Today’s Internet age has spoiled us, to the point where it is hard to wrap our heads around how life could have been without it! What did we do before cell phones? We’d probably accept the idea that we could miss a call… And a call meant speaking, and not texting.

In the late 1940’s, Bell Lab scientists John BardeenWilliam Shockley and Walter Brattain invented the transistor and, thusly, single-handedly changed the world of electronics forever. The disappearance of the bulky, hot-running vacuum tube created what we have come to call “the solid-state electronic age”, and paved the way for today’s integrated circuits - what was once a discrete device the size of a thumb-tack has now made way to quad-core processors that have literally tens of thousands of them inside the same thumb-tack form factor!

With the increased computational power provided by digital processors, it is hard to imagine life without them, or even that there was a time where we had analog processors – fiendishly complex patch-panel looking webs of LRC circuits, used to process signals (I use my words carefully, as these aren’t computing platforms, but rather ways of modulating and integrating signals into new signals). This is technology that helped steer early fighter jet aircraft in the late 1950’s, and paved the way for the on-board computers that later sent men into orbit, and to the moon and back. At best, we are talking about the early days of digital electronics, but really an awakening of the minds of many to the possibility of processing complex signals.

The 1950’s and 60’s were, indeed, a great time to be involved in the field of electronics, and this is where Wendy Carlos comes into the picture. (Some of you may know Wendy as Walter Carlos, her given name at birth and the name she assumed until her gender reassignment in 1972). Carlos is a unique combination of music prodigy and technological guru, earning degrees in Music, Physics and Composition from Brown and Columbia Universities. She is, quite frankly, a pioneer in electronic music, and studio recording artistry. Remaining in New York after graduation, Carlos was introduced to Dr. Robert Moog and became one of his earliest customers, providing advice and technical assistance for his further development of the Moog synthesizer. Carlos convinced Moog to add touch sensitivity to the synthesizer keyboard for greater dynamics and musicality, among other improvements.

The Moog Synthesizer is, itself, a creature of the 1960’s, an analog processor on steroids, capable of creating a large spectrum of sounds. Of course, when compared to today’s digital synthesizers, the “Mighty Moog” is viewed as the Tyrannosaurus Rex of the instrument, a dinosaur whose impending extinction was without doubt. But what Carlos achieved at the Moog’s keyboard, and countless hours of studio time is nothing short of astounding.

Imagine the pain-staking work required to render even the simplest of Bach’s two-part inventions on the Moog: adjusting the analog circuitry to achieve the right sound, overlaying track after track of this part and that part of the music. This was all done using the workhorse of the recording studio in the late 60’s, theeight-track recorder, an appliance made famous by Phil Spector in achieving his infamous “wall of sound”, used here by Carlos and his cohorts to overlay sound on top of sound to achieve a unique, wholly musical, rendering of the music of Beethoven (which he did for Stanley Kubrick’s A Clockwork Orange) and his now landmark four-part tribute to the great baroque masters: the two “Switched on Bach” records, the Branched on Brandenburgs and the Well-Tempered Synthesizer.

As I tried to say at the on-set: today’s rambling,  amateur electronic musician aided by digital processors of today, MIDI sequencing and other electronic music advances, can not only recreate Carlos’ musical experiments at home in a fraction of the time, but probably doesn’t even need to be able to play an instrument, as one can easily render music off a partition using the right software! But imagine the countless hours, dedication and stamina required to do this “the hard way”, starting and stopping multi-track recording equipment, playing the music over and over at a constant tempo using different sounds. And doing so for music as chromatically and rhythmically complex as the Brandenburgs!

In one word: WOW.

To complement the montage, I added more of Carlos’ synthesizer magic, including a track narrated by Carlos herself, explaining some of the early Bach experiments, with illustrations from discarded (and long-believed lost) recordings of the early sessions. I chose some of her Bach, as well as some selections from Scarlatti and Monteverdi from the Well Tempered Synthesizer.

To complete the montage, Glenn Gould plays a few short Bach keyboard works, and to close, a link to a performance of the Bach keyboard partitas,

I think you will love this music too!

Commentaire français

Cette semaine, je vais compléter mon regard sur les concerti Brandebourgeois de Bach, avec une attention toute particulière sur des perpectives d’interprétation.

La semaine dernière, j’ai proposé le sicième Brandebourgeois suivant la tradition populaire d’il y a une cinquantaine d’années. Cette approche, comme je l’avais remarqué alors, nous semble aujourd’hui fort désuète – les mélomanes acceptent l’approche HIP pour l’œuvre orchestrale de Bach comme étant la norme, et je propose ici les deux premiers concerti dans l’interpr.tation brusque et aérée de l’enmsemble baroqiue britannique the Orchestra of the Age of Enlightenment. L’intégrale des Brandebourgeois par cet emsemble est l’un des premier enregistrements adulés par la critique produit par la maison Virgin Classics et une incursion qui établit ce label (avec d’autres maisons telles Chandos et Hyperion) comme un sérieux adversaire au triumvirat longuement établi dans l’industrie form,é par les maisons EMI, DECCA et DG.

Ce que j’appréciue le plus de cet enregistrement c’est qu’on ne fait pas ici du HIP pur-et-dur. On y découvre des accents quasi-romantiques, uun mariaga à l’amiable entre du jeu historique et du jeu averti.

Avant d’aller de l’avant avec le reste de ma réflexion, permettez-moi de vous proposer le troisième concerto de la même formation, cette fois-ci sur YouTube :

Passons du HIP à une autre perspective Brandebourgeoise. Celle-ci est également historique à sa façon, et semblera un peu dé.suète aussi pour certains – toutefois, comme le cas du Bach de M. Karajan, tout à fait valable et, par surcroît, sort des sentiers battus.

Parlons technologie. La technologie chez le HIP est l’usage d’instruments d’époque. Ici aussi, on doit parler d’instuments d’époque, mais plutôt d’une époque… électronique.

Nous sommes maintenant pleinement engagés dans une ère technologique, dominée par la téléphonie cellulaire, les ardoises numériques, le nombre d’instructions machines exécutées chaque seconde par des puces électroniques. Qui aurait cru, dans les labos de la maison Bell après la Deuxième Guerre Mondiale que la création d’une technologie usant de semicondicteurs, le transistor, ferait boule de neige avec des répercussions révolutionnaires!

La diode semiconductrice et le transistor déplaceront les diodes et triodes à grille électrique, ces «lampes» énormes et énergivores qui ont permis l’essor d’une industrie connexe (la réparation électrique), permettront à l’Homme de marcher sur la Lune, de créer le village global, miniaturiser les technologies informatiques allant des salles d’ordinateurs jusqu’au PC et tant d’autres gadgets indispensables aujourd’hui.

Mais que dire des 25 premières années de l’âge de l’électronique – ce qu’on appelle dans mon métier l’ère de l’analogique, usnat de composantes individuelles plutôt que de circuits intégrés, où l’effort est concentré sur la manipulation de signaux plutôt que sur des séquences de bits. Une électronique nasciente, qui se cherche et cherche ses applications dans tous les domaines : scientifiques et … culturels.

C’est donc dans ce contexte technologique qu’on doit présenter Wendy Carlos (née Walter Carlos) en Nouvelle-Angleterre. Un talent musical précoce et doué pour les sciences, Carlos est récipiendaire de diplômes en Physique et en composition, et il s’intéresse dès lors aux expériences du Dr. Robert Moog, qui développe une série de synthétiseurs analogiques, une application des idées du mathématicien Joseph Fourier et son approche de créer des sons uniques par superposition d’ondes.

Carlos fait plusieurs recommendations à Moog, dont celle de modifier la circuiterie de son clavier afin de le rendre sensible aux impulsions de l’opérateur. Carlos et son équipe ouvrent un studio à New-York, et il se prête à toutes sortes d’expériences musicales usant de la technologie Moog et abusant des techniques d’enregistrements multi-pistes afin de multiplier la superpiosition de sons.

Parmi les grands projets de Mme Carlos, on compte sa collaboration avec le cinéaste Stanley Kubrick pour son film l’Orange Mécanique – des compositions originales et des adaptations de musique de Rossini et Beethoven. Et, bien sûr, une série de quatre enregistrements dédiés à la muisique de Bach et autres maîtres baroques. Dans ce projet, Carlos explore les six concerti Brandebourgeois, et j’ai retenu le troisième concerto (le premier réalisé au Synthétiseur par Carlos) pour ce montage.

Egalement au montage, des commentaires de Mme Carlos sur ces expériences musicales (en anglais) et une série d’autres sélections au synthétiseur de musiques de Bach, Monteverdi  et Scarlatti.

En début de montage, Glenn Gould nous offre quelques courts préludes et fugues de Bach et, en boni, l’huperlien YouTube suivant de Gould jouant l’intégrale des partitas pour clavier :

Bonne écoute!